Malgré des centaines d’années à les regarder paître dans les prés, on vient tout juste de remarquer un phénomène intriguant au sujet des vaches: la plupart du temps, elles font face au nord magnétique!

Une équipe de chercheurs ont analysé des photos tirées du site Google Earth. Qu’est-ce que ces photos montrent? Plus de 300 champs de différents pays où se trouvent au total plus de 8 500 vaches, la plupart orientées vers le nord magnétique.

Les photos choisies sont celles où les vaches sont bien visibles, debout sur un sol plat. Aussi, aucun cours d’eau ni source de nourriture ne sont à proximité, afin de ne pas influencer l’orientation des vaches

L’hypothèse que les vaches se placent ainsi pour mieux se faire «chauffer au soleil» peut être mise de côté. Dans ce cas, les vaches feraient face au nord géographique plutôt que magnétique.

Une des limites de l’étude est qu’elle est basée sur des corrélations. Pour confirmer l’existence d’un capteur magnétique chez les vaches, des manipulations expérimentales sont nécessaires, par exemple la modification du champ magnétique près des vaches. D’ailleurs, l’équipe de recherche analyse l’orientation des vaches sous les lignes électriques. D’après leurs observations préliminaires, les vaches y seraient «désalignées».

Mais on ne connaît pas encore l’avantage évolutif pour les vaches de faire face au nord magnétique.